¿Por qué el este y el oeste del sol están invertidos?

Esta imagen muestra el este y el oeste del sol a la izquierda y a la derecha, respectivamente. Esto es opuesto a lo que verías en un mapa de la Tierra y otros cuerpos celestes. En esta vista del 21 de abril de 2022 se han numerado las principales manchas solares.

¿Por qué el este y el oeste del sol están invertidos?

Cuando éramos niños, aprendimos que el sol sale por el este y se pone por el oeste. Cuando miramos hacia abajo en un mapa, el este está a nuestra derecha y el oeste está a nuestra izquierda. Pero mira una imagen del sol etiquetada con este y oeste. Esas direcciones son opuestas a lo que estamos familiarizados. ¿Por qué estos puntos cardinales están invertidos? La respuesta corta es: esta es la convención que han elegido los astrónomos. Pero profundicemos más y descubramos por qué.

Desde los viejos tiempos

Durante siglos, los cartógrafos hicieron sus mapas para que coincidieran con la idea de una luna saliendo por el este. A medida que la luna se eleva sobre nuestro horizonte, el limbo más cercano a la Tierra era el limbo este de la luna. Entonces, si estuvieras parado en la Tierra y apuntando hacia el este a medida que sale la luna, la parte de la luna más alejada en la dirección en la que estás apuntando sería el lado este. Esta misma regla se aplicaba a todos los cuerpos celestes, incluido el sol.

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Gráfico dibujado a mano que muestra el este de la tierra y la luna
Mapa dibujado a mano del este en la Tierra y una dirección correspondiente del este en la luna. Esta era la convención en la antigüedad.

Ahora imagina que estás recostado sobre la hierba, con la cabeza hacia el norte y los pies hacia el sur. Estás mirando el sol a través de gafas solares seguras. Podrías ver una gran mancha solar que se mueve a través del sol en el transcurso de varios días a medida que el sol gira. Esas manchas solares se moverían de izquierda a derecha, o de este a oeste.

Todo esto cambió… pero el sol

Así fue como los astrónomos etiquetaron las direcciones cardinales de los cuerpos celestes hasta 1961.

En 1961, la Comisión 16 (es decir, Estudio Físico de los Planetas) de la Unión Astronómica Internacional (IAU) estableció etiquetas en la luna. Consideraron que el este era la misma dirección que Yegua Crisium en la Luna. Esto significa que, cuando estás mirando a la luna, Mare Crisium está a la derecha y, por lo tanto, al este. La IAU luego aplicó esta misma regla a todos los cuerpos celestes excepto al sol. Por alguna razón inexplicable, el sol permaneció etiquetado como lo había hecho anteriormente.

Luna llena en el centro con medias lunas crecientes y menguantes emparejadas en los lados derecho e izquierdo.
Meiying Lee en Taipei, Taiwán, tomó estas imágenes de la luna en septiembre y octubre de 2021, comparando una luna creciente creciente, una luna llena y una luna creciente menguante. Note Mare Crisium a la derecha, o lado este, de la luna. ¡Gracias, Meiing!

En resumen, el este y el oeste en todos los mapas e imágenes de la luna y otros cuerpos celestes se cambiaron para alinearse con el uso este-oeste de la Tierra. El sol permaneció como había estado desde los tiempos antiguos, con el este a la izquierda y el oeste a la derecha.

Alguna información útil: La rotación del sol no es exactamente igual a la de la Tierra. El sol se parece más a los gigantes gaseosos, como Júpiter y Saturno. Como esos planetas, no es un cuerpo sólido, por lo tanto, gira diferencialmente. Eso significa que el sol gira más rápido en el ecuador con un período de unos 25 días. Más cerca de los polos, el período de rotación se alarga. Sobre los polos, el período es más de 30 días.

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Sol con flechas que muestran qué tan rápido es la rotación de los polos al ecuador.
El sol gira más rápido cerca del ecuador que en los polos.

En pocas palabras: cuando vemos otros planetas y lunas en un mapa, la izquierda es el oeste y el este es la derecha. El sol conserva una convención anterior donde la izquierda es el este y la derecha es el oeste.

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