¿Por qué brillan los corales? Para atraer a su presa

corales brillan debido a su fluorescencia. Un nuevo estudio dice que hacen esto para atraer a sus presas.

Los corales son animales, ¿Y sabías que pueden ser fluorescente también? En otras palabras, pueden brillar, incluso en aguas más profundas. Sus colores brillantes son una hermosa exhibición natural. El 17 de julio de 2022, investigadores de la Universidad de Tel Aviv en Israel y el Instituto Scripps de Oceanografía dijo han resuelto el misterio de por qué brillan los corales. La respuesta es simple: para atraer a sus presas.

O Ben-Zvi en la Institución Scripps de Oceanografía y la Universidad de Tel Aviv dirigieron el estudio. yoav lindemann y gal eyal colaboró ​​en la investigación y Yossi Loya supervisado Los investigadores publicado sus revisado por pares hallazgos en Communications Biology (Nature) el 2 de junio de 2022.

Sí, los corales brillan

Los científicos saben desde hace mucho tiempo que los corales pueden brillar. Son criaturas fluorescentes y pueden brillar incluso a profundidades significativas. Dado que la luz solar es bastante limitada en aguas más profundas, los corales no siempre pueden depender de fotosíntesis Por energía. Por ejemplo, ecosistemas coralinos mesofóticosa una profundidad de 100 a 500 pies (30 a 150 metros), vive en un ambiente de poca luz azulada.

Sin embargo, la razón real por la que los corales brillan ha eludido a los científicos hasta ahora. Las teorías anteriores incluyen filtrar la radiación o incluso facilitar la fotosíntesis (donde hay suficiente luz solar en aguas poco profundas). Otras ideas son la actividad antioxidante, para proteger contra los herbívoros o para atraer algas simbióticas.

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2 criaturas acuáticas alargadas con ojos en un extremo y muchas patas pequeñas, sobre fondo negro.
Ver más grande. | Los investigadores utilizaron una especie de crustáceo acuático, el camarón de salmuera, llamado Artemia salina para algunos de sus experimentos de fluorescencia. Imagen vía Hans Hillewaert/ Wikimedia Commons.

Pero, ¿por qué brillan los corales?

Los científicos de la Universidad de Tel Aviv dicen que tienen la respuesta. Los corales utilizan la fluorescencia para atraer presas, como plancton. Los investigadores probaron su hipótesis tratando de averiguar si el plancton se siente atraído por la fluorescencia. Los científicos realizaron sus pruebas tanto en el océano como en el laboratorio. Como decía el periódico:

La evidencia proporcionada aquí, que el plancton se siente atraído activamente por las señales fluorescentes, indica el papel importante de la fluorescencia en la amplificación del sumidero nutricional adyacente a los arrecifes de coral.

Usando crustáceos como cebo

Los investigadores utilizaron corales mesofóticos para sus primeros experimentos. Estos son corales que viven en condiciones de poca luz, entre la zona poco profunda del arrecife de coral y la zona profunda y completamente oscura del océano. Exhiben una gama de diferentes apariencias fluorescentes.

Como fuente de alimento para estos experimentos, los investigadores utilizaron el crustáceo acuático Artemia salina, un camarón de salmuera. Son un tipo de fuente de alimento para los corales. Los científicos dieron a los crustáceos la posibilidad de elegir entre un objetivo fluorescente (verde o naranja) y un objetivo claro y sin color. Los blancos de colores atrajeron con mucho a la mayoría de los crustáceos.

Los peces, sin embargo, tendían a evitar los blancos de colores, en particular los anaranjados.

Mujer joven sonriente con el pelo largo y oscuro, mirando hacia abajo.
O Ben-Zvi en la Institución Scripps de Oceanografía y la Universidad de Tel Aviv dirigió el nuevo estudio. Imagen vía LinkedIn.

Corales y plancton en su hábitat natural

La segunda parte de la prueba involucró plancton real en el océano. ¿Los resultados? A unos 40 metros (130 pies) de profundidad en el mar, donde viven los corales, las trampas fluorescentes (tanto verdes como naranjas) atrajeron el doble de plancton que la trampa transparente y sin color. Ben Zvi dijo:

Realizamos un experimento en las profundidades del mar para examinar la posible atracción de diversas y naturales colecciones de plancton a la fluorescencia, bajo las corrientes naturales y las condiciones de luz que existen en aguas profundas. Dado que la fluorescencia se ‘activa’ principalmente por la luz azul (la luz de las profundidades del mar), a estas profundidades la fluorescencia se ilumina naturalmente y los datos que surgieron del experimento fueron inequívocos, similares a los del experimento de laboratorio.

Finalmente, los investigadores estudiaron las tasas de depredación de corales mesofóticos que fueron recolectados a 145 pies (45 metros) en el Golfo de Eilat. Descubrieron que los corales que mostraban fluorescencia verde exhibían tasas de depredación un 25 % más altas que los corales con fluorescencia amarilla. Esto sugiere que la fluorescencia verde, en particular, es útil para atraer presas.

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Bocas y tentáculos fluorescentes de los corales

Hay evidencia adicional de que los corales usan fluorescencia para atraer presas. Es decir, que sus bocas y tentáculos se destacan por los colores brillantes. La fluorescencia guía a la presa directamente hacia ellos. Como explicó Loya:

Muchos corales muestran un patrón de color fluorescente que resalta sus bocas o puntas de tentáculos, un hecho que apoya la idea de que la fluorescencia, como la bioluminiscencia (la producción de luz por una reacción química), actúa como un mecanismo para atraer presas. El estudio demuestra que la apariencia brillante y colorida de los corales puede actuar como un señuelo para atraer plancton nadador a los depredadores que habitan en el suelo, como los corales, y especialmente en hábitats donde los corales requieren otras fuentes de energía además o como sustituto de la fotosíntesis (azúcar producción por algas simbióticas dentro del tejido coralino usando energía luminosa).

Estructura amarilla, esférica, similar a un cerebro, con muchos surcos retorcidos, asentada en el fondo del océano.
corales puede tomar muchas formas diferentes, como este fascinante «coral cerebro» acanalado llamado Diploria labyrinthiformis. Imagen vía Jan Derk/ Wikimedia Commons.

Otros organismos fluorescentes

Esta nueva evidencia es la más fuerte hasta ahora para explicar por qué los corales brillan. Los investigadores dicen que esas características pueden no estar limitadas solo a los corales. Ben-Zvi dijo:

A pesar de las lagunas en el conocimiento existente con respecto a la percepción visual de las señales de fluorescencia por parte del plancton, el estudio actual presenta evidencia experimental del papel de atracción de presas de la fluorescencia en los corales. Sugerimos que esta hipótesis, que denominamos ‘hipótesis de la trampa de luz’, también puede aplicarse a otros organismos fluorescentes en el mar, y que este fenómeno puede desempeñar un papel más importante en los ecosistemas marinos de lo que se pensaba anteriormente.

Los corales han estado en peligro por el calentamiento del agua del océano cerca del ecuador debido al cambio climático. Pero, curiosamente, algunas poblaciones de coral se han extendido a aguas subtropicales en años más recientes. Esperemos que sea una buena señal de que estas fascinantes criaturas podrán seguir floreciendo en los próximos años.

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En pocas palabras: ¿Por qué brillan los corales? Investigadores de la Universidad de Tel Aviv en Israel y el Instituto de Oceanografía Scripps dicen que usan colores fluorescentes para atraer presas como el plancton, resolviendo un misterio acuático de larga data.

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