Fósiles de plesiosaurio de agua dulce generan preguntas sobre el Monstruo del Lago Ness

Concepto artístico de un pequeño plesiosaurio (derecha) a punto de convertirse en la cena de un gran espinosaurio (izquierda). Los fósiles de plesiosaurio de agua dulce recientemente descubiertos muestran que, como el Spinosaurus, solía vivir en los ríos.

Fósiles de plesiosaurio de agua dulce

¡Hace millones de años, los dinosaurios dominaban la tierra! Y algunos también gobernaron los océanos, incluido el plesiosaurios, reptiles marinos famosos por sus largos cuellos y sus cuatro grandes aletas. Se pensaba que los plesiosaurios vivían exclusivamente en los océanos. Pero el 28 de julio de 2022, un equipo internacional de investigadores Anunciado su hallazgo de fósiles de plesiosaurio en los lechos de antiguos ríos de agua dulce, en lo que ahora es Marruecos.

Además, el hallazgo arroja luz sobre otros tipos de criaturas marinas, incluidas las ballenas y los delfines, que pueden vivir en agua dulce. Y provocó una breve ráfaga de titulares virales sobre Nessie, también conocida como la legendaria Monstruo del lago Ness en Escocia. Más sobre eso a continuación.

Los científicos que estudiaron los fósiles de plesiosaurio de agua dulce son de la Universidad de Bath y la Universidad de Portsmouth en el Reino Unido, y la Universidad Hassan II en Marruecos. Ellos detallado sus inesperados hallazgos en el revisión por pares revista Cretaceous Research el 21 de julio.

Entonces… ¿podría ser el Monstruo del Lago Ness un plesiosaurio de agua dulce?

No es probable.

Pero el descubrimiento de fósiles de plesiosaurio de agua dulce titulares provocados sugiriendo que podría, a finales de la semana pasada. El Monstruo del Lago Ness es una criatura legendaria que supuestamente habita lago ness, un gran lago de agua dulce cerca de Inverness, Escocia. Las historias del Monstruo del Lago Ness se remontan al siglo VI, por lo menos. Y la gente a veces todavía informa avistamientos de nessie.

Una de las teorías modernas más famosas es que una especie de plesiosaurio todavía vive en el lago. Es una idea popular, especialmente dadas muchas de las «descripciones» reclamadas de personas que dicen haber visto al monstruo. A menudo describen un cuello largo, una cabeza pequeña y cuatro aletas.

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Entonces, ¿podría Nessie ser un plesiosaurio de agua dulce? Placa base en Vice enviada por correo electrónico Nick Longrich, en busca de respuestas. Longrich es paleontólogo de la Universidad de Bath y autor principal del estudio, y dijo en un correo electrónico a Motherboard que el Monstruo del Lago Ness es sin duda «divertido pensar en él».

Pero dijo que se cree que los últimos plesiosaurios se extinguieron al mismo tiempo que los dinosaurios, hace unos 66 millones de años. Eso está muy lejos de los siglos 14 o 15 (que sepamos) en los que la gente ha estado informando sobre un «monstruo» en el lago Ness.

Entonces, las probabilidades de que un plesiosaurio de agua dulce viva hoy en el lago escocés son bajas. Longrich le dije a la placa base:

La existencia de plesiosaurios de agua dulce elimina un gran obstáculo: ¿podría un linaje marino sobrevivir en un lago de agua dulce? ¡Sí! Pero todavía tienes todos estos otros obstáculos que superar.

Por cierto, uno de los principales obstáculos es el tamaño del propio lago Ness. Longrich le dije a la placa base es «dudoso» que una población de plesiosaurios pueda sobrevivir en un lago tan pequeño:

Tiene 22 millas cuadradas de área. El único lago con un mamífero marino en la actualidad es el lago Baikal, que es el hogar del Sello de Baikal. Tiene 12,000 millas cuadradas, más de 500 veces más grande que el lago Ness. Solo necesita un área grande para albergar una población viable de animales tan grandes como un plesiosaurio. Y Loch Ness probablemente no podría albergar más que unos pocos plesiosaurios.

Esto es lo que encontraron

Los investigadores descubrieron los fósiles de pequeños plesiosaurios, llamados plesiosaurios leptocleididaeen los depósitos fluviales de un sistema fluvial de 100 millones de años en el Grupo Kem Kem en el este de Marruecos.

Los estratos de esa formación geológica se remontan al Cenomaniano etapa de la Cretácico tardío período. Ahora, ese río que una vez fluyó es parte del desierto del Sahara.

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El descubrimiento incluye dientes caídos y vértebras del cuello, la espalda y la cola de adultos de tres metros de largo. E incluye un hueso del brazo de un bebé de 1,5 metros de largo. Esos huesos y dientes les dicen mucho a los científicos sobre cómo solían ser los plesiosaurios. Nick Longrich dijo en su blog:

Son cosas rudimentarias, pero los huesos aislados en realidad nos dicen mucho sobre los ecosistemas antiguos y los animales que habitan en ellos. Son mucho más comunes que los esqueletos, te dan más información con la que trabajar. Los huesos y dientes se encontraron dispersos y en diferentes localidades, no como un esqueleto.

Entonces cada hueso y cada diente es un animal diferente. Tenemos más de una docena de animales en esta colección.

Pieza alargada de hueso sostenida en la mano de alguien.
Este es un hueso del brazo de un plesiosaurio leptocleido en Marruecos. Estas plesiosaurios vivió durante el período Cretácico medio. Imagen vía Nick Longrich.
Un diente largo sostenido entre un dedo y el pulgar.
A plesiosaurio leptocleido diente. Imagen vía Nick Longrich.
Pieza de hueso en forma de disco con 2 agujeros grandes, sujetada por los dedos de alguien.
Esta es una vértebra trasera de un plesiosaurio leptocleido. Los agujeros grandes son aberturas para las arterias. Imagen vía Nick Longrich.

¿Era el río su hogar permanente?

Los dientes, significativamente, muestran signos de desgaste intenso, similares a los de los dinosaurios comedores de pescado. espinosaurio. Y también se han encontrado fósiles de Spinosaurus en los mismos lechos de ríos antiguos. Los dientes desgastados muestran que los plesiosaurios comían el mismo pez acorazado que comía el Spinosaurus. Eso, a su vez, sugiere que los plesiosaurios pasaban gran parte de su tiempo en el río. La cantidad de fósiles de plesiosaurio también indica que no solo iban al río a alimentarse, como hacen las ballenas y los delfines, sino que realmente vivían allí.

Los plesiosaurios podrían incluso haber vivido en ese río de forma permanente, al igual que en la actualidad. delfines de rio vivir en agua dulce. Podrían haberlo hecho, dado su tamaño más pequeño que otros plesiosaurios marinos. Los científicos dijeron que estos plesiosaurios probablemente podrían haber tolerado tanto los océanos de agua salada como los ríos de agua dulce. En nuestro mundo moderno, Ballenas beluga puede hacer lo mismo.

Se sabe que otros animales marinos «invaden» y también se adaptan al agua dulce. Según Longrich:

Realmente no sabemos por qué los plesiosaurios están en agua dulce. Es un poco controvertido, pero ¿quién dice que porque los paleontólogos siempre los hemos llamado ‘reptiles marinos’, tenían que vivir en el mar? Muchos linajes marinos invadieron el agua dulce.

Por ejemplo, los delfines de agua dulce evolucionaron y se adaptaron en el Río Gangesla Río Yangtze y dos veces en el Selva amazónica. Incluso hay una foca de agua dulce en el lago Baikal, en Siberia.

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2 formas oscuras alargadas parecidas a animales con una forma humana vertical más clara a la derecha de ellas, con texto.
Tallas comparativas de un adulto. plesiosaurio leptocleido, un plesiosaurio leptocleidido juvenil y un humano. Imagen vía Nick Longrich.

Los plesiosaurios eran diversos y adaptables.

Los primeros fósiles de plesiosaurio fueron encontrados en 1823 por un cazador de fósiles. María Anning. Se sabe que los plesiosaurios han sobrevivido durante más de 100 millones de años. Eran un grupo diverso de reptiles acuáticos. Pudieron adaptarse a varios entornos, y el nuevo descubrimiento sugiere que eran incluso más adaptables de lo que se pensaba. Entonces, ¿qué tan adaptables eran? Los autores del artículo comentaron, diciendo:

Realmente no lo sabemos, honestamente. Así es como funciona la paleontología. La gente pregunta, ¿cómo pueden los paleontólogos saber algo con certeza sobre la vida de los animales que se extinguieron hace millones de años? La realidad es que no siempre podemos. Todo lo que podemos hacer es hacer conjeturas basadas en la información que tenemos. Encontraremos más fósiles. Quizás confirmen esas conjeturas. Tal vez no.

Los nuevos fósiles de plesiosaurio pertenecen a la leptocleidos familia. Eran pequeños plesiosaurios que a menudo se encuentran en agua dulce o salobre, incluso en Inglaterra, África y Australia.

Los fósiles proporcionan valiosas pistas sobre cómo vivían estas criaturas. Al principio, los investigadores solo tenían un solo hueso, pero eso cambió rápidamente. Ex estudiante de la Universidad de Bath búnker georgina (ahora en la Universidad de Cardiff) dirigió el nuevo estudio. Como ella señaló:

Ha sido realmente interesante ver la dirección en la que ha ido este proyecto.

Último de muchos descubrimientos

Samir Zuhiri también comentó cómo el descubrimiento amplía la diversidad del período Cretácico de Marruecos:

Este es otro descubrimiento sensacional que se suma a los muchos descubrimientos que hemos hecho en el Kem Kem durante los últimos quince años de trabajo en esta región de Marruecos. Kem Kem fue realmente un punto de acceso de biodiversidad increíble en el Cretácico.

Los plesiosaurios también habrían coexistido con otros carnívoros, como Spinosaurus, así como con ranas, cocodrilos y tortugas. Coautor Dave Martill adicional:

Lo que me asombra es que el antiguo río marroquí contenía tantos carnívoros que vivían uno al lado del otro. Este no era un lugar para ir a nadar.

En pocas palabras: los científicos han descubierto los primeros fósiles de plesiosaurio de agua dulce, en el antiguo lecho de un río en Marruecos. El descubrimiento generó titulares sobre el Monstruo del Lago Ness en las Tierras Altas de Escocia.

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