Encuentran el tercer posible planeta orbitando la estrella más cercana

Si algún día esperamos hacer contacto con la vida alrededor de otra estrella, no hay mejor lugar para mirar que los mundos alrededor de Proxima Centauri, la estrella más cercana a nuestro sol. Los astrónomos ya habían detectado dos exoplanetas, mundos que orbitan alrededor de otras estrellas, que orbitan nuestro vecino estelar más cercano, que está a solo 4,2 años luz de distancia. El 10 de febrero de 2022, investigadores que utilizan el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral (VLT) dijo encontraron un tercer planeta al lado. El planeta, Proxima d, tiene solo 1/4 de la masa de la Tierra y es uno de los exoplanetas más pequeños y livianos descubiertos hasta ahora. ¡El barrio de Próxima se está llenando un poco!

Los investigadores publicado sus revisado por pares hallazgos en la revista Astronomy & Astrophysics el 10 de febrero de 2022.

Conoce al tercer planeta posible que orbita la estrella más cercana

Los astrónomos llaman al nuevo mundo Próxima d. Esto sigue al descubrimiento de los dos planetas anteriores, Proxima b y Proxima c en 2016 y 2020, respectivamente. Proxima d es uno de los exoplanetas más livianos encontrados hasta la fecha, con solo alrededor de 1/4 de la masa de la Tierra.

El planeta recién descubierto orbita cerca de su estrella, a una distancia de aproximadamente 4 millones de kilómetros (2,5 millones de millas). Eso es más de 10 veces más cerca de su estrella que Mercurio orbita nuestro propio sol. Completa una órbita en sólo cinco días. Proxima d orbita más cerca de su estrella que el borde interior de la zona habitable alrededor de la estrella. La zona habitable es la región donde podría existir agua líquida en un planeta rocoso.

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Dado que Próxima Centauri es un estrella enana roja, emitiendo menos calor que nuestro sol, el planeta podría no estar tan caliente como Mercurio. Sin embargo, se estima temperatura de equilibrio, si no tiene atmósfera, sigue siendo de unos 200 grados Fahrenheit (93 grados Celsius). Sin embargo, aún no sabemos si Proxima d tiene una atmósfera o no.

Gran estrella brillante en la esquina superior izquierda, con miles de estrellas más en el fondo.
Proxima Centauri (en un círculo) es la tercera estrella en el sistema estelar Alpha Centauri. Es la más cercana de las tres estrellas a nuestro propio sol. Imagen vía Digitized Sky Survey 2/ Davide De Martin/ mahdi zamani/ ESO.

Autor principal João Faria en el Instituto de Astrofísica y Ciencias del Espacio en Portugal, dijo:

El descubrimiento muestra que nuestro vecino estelar más cercano parece estar repleto de mundos nuevos e interesantes, al alcance de más estudios y futuras exploraciones.

ESPRESSO ayuda a los astrónomos a encontrar el tercer planeta posible

Al igual que con los descubrimientos planetarios anteriores en Proxima Centauri, los investigadores utilizaron el espectrógrafo Echelle para exoplanetas rocosos y observaciones espectroscópicas estables (CAFÉ EXPRÉS) instrumento en el VLT para confirmar su probable naturaleza planetaria. Los investigadores necesitaban la mayor precisión de ESPRESSO para una confirmación adicional, porque la señal planetaria era débil. En este punto, Proxima d sigue siendo técnicamente un candidato, aunque los resultados parecen confirmar que no es solo un cambio mal identificado en la estrella misma. Faria dijo:

Tras obtener nuevas observaciones, pudimos confirmar esta señal como nuevo candidato a planeta. Estaba entusiasmado con el desafío de detectar una señal tan pequeña y, al hacerlo, descubrir un exoplaneta tan cerca de la Tierra.

como el tambien dicho Sky & Telescope en un artículo de Mónica joven el 10 de febrero:

Realizamos varias pruebas para descartar la posibilidad de actividad estelar como la causa de esta señal y todas apuntaban a un origen planetario como lo más probable. Sin embargo, siempre existe la posibilidad de que la estrella nos engañe.

Hombre sonriente con cabello oscuro sobre fondo blanco.
João Faria en el Instituto de Astrofísica y Ciencias del Espacio en Portugal, dirigió el equipo que hizo el nuevo descubrimiento. Imagen vía Instituto de Astrofísica y Ciencias del Espacio.

Uno de los exoplanetas más pequeños y ligeros hasta ahora.

Proxima d es un descubrimiento emocionante, porque es uno de los exoplanetas más pequeños y ligeros encontrados hasta ahora. También es el exoplaneta más ligero jamás medido con el método de velocidad radial. Esa distinción fue previamente a un planeta sobre 1/2 la masa de Venusorbitando la estrella cercana L 98-59. El método de velocidad radial detecta pequeñas oscilaciones en el movimiento de una estrella causadas por la atracción gravitacional de un planeta en órbita. En el caso de Proxima d, ese movimiento fue extremadamente pequeño, solo 16 pulgadas por segundo o 1 milla por hora (40 centímetros por segundo o 1,44 kilómetros por hora). El resultado exitoso muestra cuán sensible y capaz es ESPRESSO para detectar exoplanetas.

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Como Pedro Figueira científico del instrumento ESPRESSO en ESO en Chile, señalado:

Este logro es sumamente importante. Muestra que la técnica de velocidad radial tiene el potencial de revelar una población de planetas ligeros, como el nuestro, que se espera que sean los más abundantes en nuestra galaxia y que potencialmente pueden albergar vida tal como la conocemos.

Faria agregado:

Este resultado muestra claramente de lo que ESPRESSO es capaz y me hace preguntarme qué podrá encontrar en el futuro.

Planeta rocoso con estrella brillante en la distancia.
Concepto artístico de Próxima b, un exoplaneta del tamaño de la Tierra y el primer mundo encontrado orbitando Próxima Centauri, en 2016. Imagen vía ESO/ M. Kornmesser/ Wikipedia.

Próxima b y Próxima c

Los astrónomos encontraron Proxima b por primera vez en 2016, utilizando un espectrógrafo más antiguo llamado ARPAS. Es casi del mismo tamaño que la Tierra, con una masa estimada de 1,17 masas terrestres. Gira alrededor de su estrella en solo 11,2 días.

Proxima c, descubierto en 2020, es más pesado que los otros dos planetas, con seis veces la masa de la Tierra. Esto lo convertiría en un supertierra, planetas que son significativamente más grandes y más masivos que la Tierra pero más pequeños y menos masivos que Neptuno. Los científicos estiman que orbita su estrella cada 5,2 años.

En pocas palabras: los astrónomos dicen que han descubierto un tercer planeta posible que orbita la estrella más cercana a nuestro sol, Próxima Centauri. Tiene solo alrededor de 1/4 de la masa de la Tierra y es uno de los exoplanetas más livianos encontrados hasta ahora.

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