Galaxia más grande vista hasta ahora, en radio: Alcyoneus

Los científicos han nombrado a la galaxia más grande hasta el momento, detectada a través de la radioastronomía, Alcioneo. En la mitología griega, Alcioneo era un gigante, descendiente de Gaia e inmortal mientras estaba en su tierra natal. Esta imagen muestra 2 lóbulos de emisión de radio en naranja y los chorros que los causaron, saliendo disparados desde el centro de la galaxia como una línea diagonal. 

Los astrónomos encuentran la galaxia más grande hasta ahora, en radio

astrónomos dijo la semana pasada (16 de febrero de 2022) encontraron la galaxia más grande vista hasta ahora, no en luz visible, sino a través de astronomía radial. Esta galaxia abarca unos alucinantes 16 millones de años luz. Unas 100 galaxias de la Vía Láctea colocadas una al lado de la otra equivaldrían a la longitud de esta galaxia recién descubierta. Los científicos han nombrado a la nueva galaxia. Alcioneo, para el gigante de la mitología griega. Dijeron que es tan grande que podría proporcionar información sobre la red cósmica: la red observada de filamentos y racimoshecho de galaxias, más el gran vacíos entre ellos, que los astrónomos observan a nuestro alrededor en el universo moderno.

Alcioneo se encuentra relativamente cerca a medida que avanzan las galaxias, a solo 3 mil millones de años luz de distancia. Abarca un área en nuestro cielo del tamaño de la luna llena.

Martijn Oei de la Universidad de Leiden dirigió el equipo de investigación. Su trabajo consistía en reprocesar las imágenes existentes de la matriz de baja frecuencia (LOFAR) telescopio para sacar al gigante de la oscuridad. Puede leer una preimpresión de su artículo en arXiv con fecha del 11 de febrero de 2022. El artículo se acepta para su publicación en la revista Astronomy and Astrophysics.

Chorros de Alcioneo

Alcioneo obtiene su enorme tamaño de dos enormes chorros que emanan del centro de la galaxia. agujero negro supermasivo. La declaración de los astrónomos decía:

Un agujero negro supermasivo acecha en el centro de muchas galaxias. [It] frena el nacimiento de nuevas estrellas y, por lo tanto, influye fuertemente en el ciclo de vida de la galaxia en su conjunto. A veces, esto conduce a escenas tumultuosas: el agujero negro puede crear dos corrientes en chorro que catapultan el material de construcción de las estrellas bebé fuera de la galaxia a casi la velocidad de la luz. [186,000 miles per second, or 300,000 km/sec]. En este proceso violento, el polvo de estrellas se calienta tanto que se disuelve en plasma y brilla en la luz de la radio.

Estos astrónomos dijeron que esta es la primera vez que alguien ha visto una sola galaxia con una estructura (los dos chorros) de este tamaño.

Círculo verde de hierba con foso y cuadrados negros esparcidos por dentro.
La matriz de baja frecuencia (LOFAR) se encuentra en una reserva natural pantanosa holandesa «oscura de radio», «donde su teléfono inteligente pierde señal deliberadamente». Los astrónomos utilizaron este telescopio para encontrar la radiogalaxia de 16 millones de años luz de ancho ahora conocida como Alcioneo.

Sondeando la red cósmica

Los científicos creen que las columnas o chorros de plasma de Alcioneo podrían ayudar a proporcionar información sobre lo que se llama la red cósmica. Dijeron en su declaración:

La red cósmica es otro nombre para el universo adulto contemporáneo, que parece una red de hilos y nodos que los astrónomos llaman filamentos y racimos, respectivamente. Las galaxias en filamentos y cúmulos son claramente visibles, pero la detección del medio entre galaxias solo ha tenido éxito en cúmulos, salvo algunas excepciones. ¿Podría Alcioneo cambiar esto?

Continuaron diciendo:

Debido a que Alcioneo, al igual que la Vía Láctea, habita en un filamento, sus columnas sienten un viento en contra mientras se mueven a través del medio. Esto cambia sutilmente la dirección y la forma de las plumas: realizan un baile lento con un compañero invisible. Durante muchos años, los científicos han propuesto que las formas y las presiones en las columnas de las radiogalaxias podrían relacionarse con las propiedades de los filamentos, pero nunca antes habían encontrado un ejemplo en el que esa conexión fuera tan plausible como con Alcioneo.

En otras palabras, las plumas de Alcioneo son tan grandes y enrarecidas que el medio que las rodea puede moldearlas con relativa facilidad. ¿Pueden los astrónomos detectar cambios? Y si es así, ¿esas detecciones mejorarán nuestra comprensión de lo que se encuentra entre las galaxias?

Serpentinas y fajos de hilos de color verde claro sobre un fondo azul oscuro.
Simulación del universo y los filamentos, cúmulos y vacíos que forman la red cósmica primitiva en el universo distante. La imagen muestra la luz emitida por los átomos de hidrógeno en la red cósmica en una región de aproximadamente 15 millones de años luz de diámetro. Además de la emisión muy débil del gas intergaláctico, se pueden ver varias fuentes puntuales: se trata de galaxias en proceso de formación de sus primeras estrellas.

En pocas palabras: los astrónomos han descubierto la radiogalaxia más grande hasta el momento. Se necesitarían 100 galaxias de la Vía Láctea puestas de punta a punta para igualar a Alcioneo y sus chorros. Los chorros son tan tenues que los astrónomos pueden ver cambios sutiles en ellos a medida que se mueven a través del medio intergaláctico. Los astrónomos esperan que este sutil movimiento les ayude a comprender la vacíos en la red cósmica.

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